El origen de la metástasis al descubierto: nuevos tratamientos en el horizonte

Aunque la metástasis es la responsable del 90% de las muertes por cáncer apenas se sabe sobre ella. Ahora, un equipo estadounidense, liderado por el español Joan Massagué, ha dado con el truco que usan las células cancerosas para propagarse y, por tanto, con el primer paso para desarrollar una cura en el futuro.

«Ahora entendemos la metástasis como la regeneración del tejido equivocado —el tumor— en el lugar equivocado  —órganos vitales distantes—», explica Joan Massagué . «Esto no es solo una metáfora. Es literalmente cierto en términos moleculares y fisiológicos», concluye.

Desde el Instituto Sloan Kettering de Nueva York (SKI) el experto oncólogo ha comprobado cómo esta facultad mortal está relacionada con la capacidad de apropiarse (cooptar) de las vías naturales de reparación de heridas. Es decir, las células cancerosas se valen de las capacidades naturales de curación de heridas para sobrevivir.

Un viaje letal

La metástasis sucede cuando las células cancerosas se propagan a otras partes del cuerpo. Esta persistencia y recaída letal del cáncer es impulsada por células madre que poseen la habilidad de regenerar tumores en sitios distantes.

Pero, para que esto suceda, primero las células se desprenden del cáncer original e inician un complejo y peligroso viaje hasta enraizar y crecer en un nuevo lugar. Una odisea donde solo el 1% lo logra. Pero que, una vez superado los obstáculos, hará que sea muy difícil deshacerse de estos nuevos tumores derivados.

En concreto, este estudio publicado en Nature Cancer ha logrado por primera vez una imagen detallada a nivel celular y molecular de cómo sucede. Y la cuestión central es qué permite que sobrevivan a este periplo, la molécula L1CAM.

La molécula que regenera

Una de las conclusiones es que no es una mutación genética, sino una reprogramación de las células que les permite regenerarse dando lugar a metástasis. 

Los científicos sospechan que el programa de reparación de heridas es el que dota las células malignas de lo necesario para sobrevivir. Tal y como lo hace cuando por una herida se rompen las células. Un tejido sano no suele producir la L1CAM, pero sí se requiere para la reparación normal de heridas.

En concreto, recientemente demostraban que esta molécula es un componente esencial para que los carcinomas de mama, pulmón, riñón y colorrectal inicien la proliferación en el cerebro, los pulmones, el hígado y los huesos.

También han constatado que la L1CAM no es necesaria para que un tumor primario se desarrolle, pero sí para que suceda la metástasis o la quimioresistencia. Esto quiere decir que las células madre  de los tumores primarios y las que dan lugar a metástasis son diferentes. Por lo que se convierte en un posible objetivo terapéutico prometedor para tratar el cáncer metastásico.

Cómo y cuándo las células cancerosas que inician la metástasis adquieren la capacidad de expresar L1CAM sigue siendo una incógnita. Pero ello no impide que actualmente Massagué y su equipo estén buscando medicamentos que puedan bloquear la L1CAM y, por lo tanto, privar a las células cancerosas de su capacidad de metástasis. 

Bibliografía

  • EfeSalud. «Nuevo paso contra la metástasis, una investigación liderada por Joan Massagué», 15 de enero de 2020. https://www.efesalud.com/nuevo-paso-contra-metastasis-investigacion-liderada-massague/.
  • Ganesh, Karuna, Harihar Basnet, Yasemin Kaygusuz, Ashley M. Laughney, Lan He, Roshan Sharma, Kevin P. O’Rourke, et al. «L1CAM Defines the Regenerative Origin of Metastasis-Initiating Cells in Colorectal Cancer». Nature Cancer 1, n.o 1 (enero de 2020): 28-45. https://doi.org/10.1038/s43018-019-0006-x
  • Monday, Matthew Tontonoz, January 13, y 2020. «What Does Cancer Metastasis Have to Do with Wound Healing? More than You Might Think». Memorial Sloan Kettering Cancer Center. Accedido 19 de enero de 2020. https://www.mskcc.org/blog/what-does-cancer-metastasis-have-do-wound-healing-more-you-might-think.

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