¿De dónde viene la palabra cáncer?

cáncer

Autor: Jimmy Baikovicius

Para comprender algo hay que conocerlo, y no hay mejor manera de conocer que entender y definir. Por eso necesitamos conocer bien lo que es el cáncer, una palabra que ante todo genera angustia, miedo e incertidumbre. Por pura curiosidad, o tal vez para comprenderla mejor, vamos a remontarnos a su origen y significado, deshaciendo el camino hacia nuestros días.

El origen de la palabra: ‘karkinos’

Sin duda alguna, cáncer es una palabra que proviene del griego. En concreto, de la palabra karkinos, es decir, cangrejo; que a su vez proviene de karkah, cangrejo en sánscrito y de su raíz, kar- (duro).

Fueron los griegos los primeros en denominar a los tumores y otras lesiones ulcerosas como karkinos. Además, de este idioma también derivan otras palabras como carcinoma, ya que el sufijo -oma indica tumor. Carcinoma, de hecho, significa tumor duro o maligno.

Los propios Hipócrates y Galeno, dos grandes médicos de la historia clásica, nombraban en sus escritos los tumores como karkinosDioscórides, más adelante, los menciona como karkinomas. Del griego la palabra pasó al latín, y del latín se difundió hasta llegar a nuestros días.

Una cuestión curiosa: en España se denomina zaratán al cáncer de mama, una reminiscencia de este “cangrejo” griego, ya que los musulmanes medievales llamaban así también a los tumores: cangrejos o saratan, que pasó a convertirse en zaratán con el tiempo.

El peso de un término

El cáncer no es una enfermedad, sino una manera de denominar a cientos de patologías, muy similares pero muy distintas a la vez. Aunque nuestra denominación proviene del griego, lo cierto es que tenemos referencias mucho más antiguas a esta enfermedad.

Pero no fue hasta el siglo XVIII que se comenzó a identificar y ordenar el tipo de lesiones cancerosas como lo que son. Es a partir de aquí cuando comienzan a identificarse los tumores y su papel en la salud de una forma sistemática. Aun así, todavía pasará un tiempo hasta que este conocimiento tome el valor que tiene hoy día.

Sin embargo, es a partir de este siglo en el que la comunidad científica, desperdigada y bastante hermética, comienza a darse cuenta de la gravedad de algunas de las patología asociadas a la palabra cáncer. A partir de este momento, la palabra comenzó a ser cada vez más conocida y temida.

A día de hoy somos conscientes de que no todo lo que englobamos dentro del término cáncer tiene la misma gravedad o implicación para la salud. De hecho, hay oncólogos que invitan a usar un término distinto en algunos casos para evitar el alarmismo o la asociación excesivamente negativa.

A día de hoy seguimos luchando por combatir con armas nuevas y mejores los tumores, ganando poco a poco la batalla a muchos de ellos. Y es que, aunque llevamos miles de años conviviendo con el “cangrejo”, cada día estamos más preparados para vivir sin él de una vez por todas.

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